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Messi, Rafinha y Suárez celebran uno de los goles marcados al Osasuna | MIGUEL RUIZ - FCB

Los Reyes Magos están a punto de llegar y con ellos el fútbol también. Y es que después del parón navideño el FC Barcelona estrenará el año 2017 en San Mamés en la ida de los octavos de final de la Copa del Rey. No es la primera vez que los azulgranas visitan la catedral del fútbol en la noche de Reyes. Y es que hace seis temporadas el Barça logró un empate con un gol mágico de Abidal (1-1). El partido será de alto voltaje ante un rival que siempre pone las cosas difíciles a los de Luis Enrique, y más aún, como local.

Los duelos entre el Athletic Club y el FC Barcelona son sinónimos de dificultad, intensidad y mucha paciencia, entrega y emoción. Así lo muestran los precedentes que indican grandes partidos en la historia del fútbol. Con esta eliminatoria los azulgranas se convertirán en el equipo que más veces ha visitado el Nuevo San Mamés. Con Luis Enrique, el Barça ha jugado hasta cinco veces con un balance de cuatro victorias (2-5, 0-1, 1-2 y 0-1) y una derrota en la Supercopa de España el curso pasado (4-0).

En la noche más mágica del año el Barça quiere brindar una victoria a la afición como primer regalo del año. Un buen resultado que permita afrontar la vuelta de la próxima semana en el Camp Nou, con las máximas garantías posibles para tener más cerca, el pase a los cuartos de final. Luis Enrique es plenamente consciente de la dificultad del encuentro y espera a "el Athletic de las grandes citas" y está convencido de que los de Valverde "pretenderán ahogarnos con la presión", porque son "muy valientes y no tienen miedo de dejar espacios". Son palabras del técnico asturiano que, para este partido, no podrá contar en la convocatoria con el lesionado Cillessen, ni tampoco con Denis, Aleix Vidal y Mathieu - recibió el alta médica este miércoles - por decisión técnica.

El Athletic Club, por su parte, está haciendo una buena temporada y se sitúa séptimo clasificado en la Liga con 26 puntos, muy cerca de las posiciones europeas y está clasificado para los dieciseisavos de la Europa League. Para llegar a los octavos de la Copa, el conjunto vasco eliminó el Racing de Santander y ahora se las tendrá que ver con el Barça, verdugo en cuartos de Copa el curso pasado (1-2, 3-1). Para este partido, el técnico Ernesto Valverde no podrá contar con De Marcos, Aketxe y Lekue por lesión, ni tampoco Yeray Alvárez que se está recuperando de la operación en la que fue sometido la semana pasada para extirparle un tumor testicular.

Sobre la eliminatoria, Valverde ha asegurado que el Barça "es uno de los mejores equipos, sino el mejor", pero confía en que su conjunto "plante cara a pesar de ser consciente de la dificultad". Y ha añadido: "Es un reto que ya conocemos, sabemos que son favoritos pero no hay nada escrito". A las 21.15 horas Athletic y Barça ofrecerán espectáculo en el primer asalto de los octavos de final de la Copa. ¡Que sea una noche mágica!

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